Le delta


Walls
La région du "delta", contrairement à ce que pensent de nombreuses personnes, n'est pas la région où le fleuve Mississippi se jette dans la mer aux alentours de la Nouvelle Orléans.
C'est la partie de l'état du Mississippi située entre le fleuve Mississippi et la rivière Yazoo (qui se jette dans le Mississippi à Vicksburg) s'étendant sur 300 kilomètres entre Vicksburg et Memphis. Cette région plate et fertile de population à forte majorité noire est dominée par la culture du coton. Elle est le véritable berceau du blues. C'est en effet là qu'est né le blues. La plupart des pionniers du blues y sont né.
Le delta est traversé du sud au nord par la fameuse Highway 61, qui fut généralement utilisée par les bluesmen lors de leur migration vers les villes industrielles du nord. De nombreux bluesmen ont écrit des titres se rapportant à cette route du blues, notamment Roosevelt Sykes. Plus près de nous, Bob Dylan a obtenu un de ses plus grands succès avec le titre "Highway 61 revisited".
Une autre route du Mississippi a été rendu célèbre par les bluesmen, en particulier Big Joe Williams, c'est la Highway 49, parallèle à la 61 (Sud-Nord), elle a la particularité de se diviser en deux: la Highway 49 West et la Highway 49 Est.

station service sur la highway 61

Une station service sur la highway 61.
Fred Mac Dowell s'en était acheté une (également sur la highway 61) peu de temps avant sa mort qui j'imagine, devait ressembler à celle-ci.

La présentation suivante parcourt le delta du nord au sud, c'est à dire de Memphis à Vicksburg.
La partie Nord Ouest de l'état du Mississippi est actuellement en train de changer radicalement de visage. Ainsi, beaucoup de sites "historiques" du blues du delta sont en train de disparaître pour laisser place aux casinos. La région de Tunica est en train de devenir le Las Vegas du Mississippi (le Las Vegas du pauvre).

Walls
Walls est une petite ville de la banlieue sud de Memphis localisée à la frontière entre le Mississippi et le Tennessee. C'est la ville natale de la chanteuse Memphis Minnie. Elle y fut enterrée après sa mort en 1973. Il a fallu attendre 23 ans (octobre 1996) pour qu'elle ait une tombe digne de sa notoriété dans le cimetière de la " New Hope Baptist Church ". Pour s'y rendre, quitter la highway 61 à la station service Amoco, traverser la voie ferrée ; la tombe est à environ un mile sur la droite entourée de champs de coton.

Lake Cormorant
A une dizaine de kilomètres plus au sud par la highway 61, on trouve Lake Cormorant, ancien lieu de rencontre pour les bluesmen du delta. Son House y habitait. Il y a enregistré le fameux "Library of Congress" en 1941-1942 non loin du Clacks drugstore aujourd'hui démoli. Willie Brown y rencontra sa femme Cora en 1918. Il vivra dans le secteur jusqu'à sa mort en 1953.

Penton
Autrefois un paisible hameau, c'est aujourd'hui un village fantôme, rayé des cartes. Ce bled tient pourtant une place privilégiée dans l'histoire du blues car ce fut la ville d'Howling Wolf et que Robert Johnson s'y est marié en 1929 (avec Virginia Travis).

Banks
Son House qui fut pasteur avant d'apprendre à jouer de la guitare avait l'habitude de prêcher à l'église "Morning Star Baptist Church" entre Banks et Robinsonville. Sa composition " preachin' the blues " est donc autobiographique.

Tunica
C'est la ville natale de l'harmoniciste James Cotton qui fit notamment partie des orchestres d'Howlin' Wolf puis de Muddy Waters. Le bassiste Calvin Jones, un autre ex-membre du groupe de Muddy Waters s'y est installé pour sa retraite, après de nombreuses années passées à Chicago.


la casino Fitzgeralds La ville est l'épicentre de l'invasion des casinos (comme le Fitzgeralds et sa réplique de château féodal) dans la région.
Lula
Lula est un village situé entre Clarksdale et Helena au croisement entre la highway 61 et la highway 49. C'est à la gare de Lula qu'eu lieu la première rencontre entre Son House et Charley Patton. Ils y ont ensuite souvent joué ensemble. C'est là également que Son House fut repéré par Sarah Knights qui tenait un restaurant au coeur du village. Elle vendait du whisky de contrebande et avait engagé Son House pour attirer les clients. Un jour d'avril ou mai 1930, alors que Charley Patton jouait dans la gare, il a vu débarquer un blanc inconnu. C'était Art Laibly qui venait chercher Patton suite au succès de ses premiers enregistrements. Il dit à Charley qu'il voulait l'emmener à Grafton dans le Wisconsin pour enregistrer pour la Paramount et qu'il pouvait amener d'autres musiciens avec lui. Patton traversa alors la rue et invita Son House à partir avec lui ainsi que Willie Brown.

Parchman
entrée de Parchman
Le pénitencier du Mississippi "Parchman" est situé du la highway 49W entre Drew et Tutwiler. Quelques bluesmen plus ou moins célèbres y ont été enfermés, en particulier Bukka White (l'oncle de B.B. King) auteur du titre "Parchman Farm Blues" mais aussi Son House et David Kimbrough Jr.
Ce pénitencier n'a rien d'une prison traditionnelle, c'est plutôt un camps de travail qui rappelle sur certains points les plantations d'esclaves. L'une des particularités du pénitencier du Mississippi est qu'il possède un orchestre de prisonnier depuis 1960: le "Parchman Prison Band" créé par Wendell B.Cannon. En fait, en 1960 (compte tenu de la ségrégation), il y avait deux orchestres: un composé de musiciens noirs qui jouait du blues et du rhythm & blues, un autre composé de musiciens blancs qui jouait de la country traditionnelle. Les deux orchestres ont fusionné au début des années 70.
Pour plus de détail, lire les numéros 142 et 143 du magazine "Soul Bag" (1996).

Ruleville
Dockery Farms
La "Dockery Farms" est localisée à la sortie de Ruleville sur la highway 8 en direction de Cleveland. Cette plantation créée par Will Dockery en 1895 est désignée par de nombreux chercheurs comme étant le véritable lieu de naissance du blues. Les hommes et les femmes qui travaillaient à la plantation avaient l'habitude de se réunir le soir pour chanter et danser. Parmi eux, un certain Henry Sloan (dont on ne sait presque rien) jouait déjà du blues en 1897. C'est lui qui a appris à jouer de la guitare à un jeune garçon nommé Charley Patton lui transmettant tous ses secrets. Patton écrira plusieurs titres inspirés par la plantation Dockery: "Pea Vine Blues", "Hammer Blues".
Outre Charley Patton, d'autres musiciens aujourd'hui célèbres ont fréquenté la plantation de Will Dockery: Son House, Willie Brown, Bukka White et Pops Staples.
Aux dernières nouvelles, la "Dockery Farms" est actuellement menacée de destruction.

Leland
A Leland, on peut aussi visiter le "Jim Henson Museum" à l'intersection de la highway 82 et S.Deer Creek. Jim Henson, le créateur du fameux "Muppet Show" avait élu domicile à Greenville à quelques kilomètres de là. Ce sympathique petit musée regroupe ses créations originales.
L'entrée est gratuite.
Leland est la ville natale de Jimmy Reed, mais c'est à Chicago qu'il a connu le succès.
Le chanteur guitariste James "Son" Thomas fut une vedette locale avant de décéder en 1993.

Holly Ridge
New Jerusalem Church Holly Ridge est un petit village situé entre Leland et Indianola. Non loin de la highway 82, il n'est accessible que par un chemin de terre. En entrant dans le village, tournez à gauche (Heathman Road) et avancez jusqu'à la "New Jerusalem Church", une petite église blanche bordée de Mobil Home.
Charley Patton fut enterré derrière cette église en bordure des champs de coton, après son décès en avril 1934 à Indianola. C'est sa soeur Viola Cannon qui décida de l'enterrer dans ce bled plutôt qu'à Dockery Farms où reposent ses parents.
On peut voir une photo de sa tombe dans le livre "La route du blues". Elle a été offerte en 1991 par John Fogerty, le leader du groupe "Creedence Clearwater Revival". On peut y lire:

CHARLEY PATTON, april 1891 - april 28, 1934
"THE VOICE OF THE DELTA"
The foremost performer of early Mississippi Blues whose songs became cornerstones of american music.

Belzoni
annonce d'un concert de Little Milton à Belzoni Cette petite ville est située au sud d'Indianola au croisement des highway 7 et 12 et est réputée pour être la capitale mondiale du catfish (il s'y déroule un festival du catfish). En janvier 1934, Charley Patton y fut arrêté en état d'ivresse par le sheriff John Purvis. Il passa quelques nuits dans la prison locale (Humphreys County Jailhouse). C'est W.R. Calaway de l'American Record Company qui paya la caution pour sa libération. Charley Patton en a fait une chanson: "High Sheriff Blues".
Belzoni est également la ville natale de Eddie Burns et "Pinetop" Perkins. Elmore James y a grandi. C'est aussi à Belzoni qu'il a rencontré Robert Johnson vers 1937.
L'affiche ci-contre annonce le passage de Little Milton dans un club de Belzoni:
Le Elk's Home, 810 Fisk street.
Rolling Fork
C'est dans ce village qu'est né en 1915 Mac Kinley Morganfield qui deviendra plus tard "Muddy Waters". Il n'y restera pas longtemps.

entre Quito et Morgan city sud du Mississippi




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