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La ville de Saint Louis fut fondée en 1765 par le français Pierre Laclede, elle tient son nom du roi Louis IX, référencé par les historiens comme le roi des croisades. La ville devint un siècle plus tard la porte de l'ouest pour les pionniers, trappeurs et autres explorateurs avides d'aventures.
Saint Louis est une ville à la situation géographique particulière, qui la situe pour de multiples raisons à un carrefour. Elle marque la frontière entre les états de l'Illinois et du Missouri (Saint Louis est située dans le Missouri, East Saint Louis dans l'Illinois), c'est au nord de la ville que la rivière Missouri se jette dans le fleuve Mississippi et c'est aussi à Saint Louis que se croisent deux routes mythiques: la highway 61 et la route 66. Outre le fait qu'elle soit réputée être la porte de l'ouest, Saint Louis est pour certains la dernière ville du sud, pour d'autres, c'est la première ville du nord ! Quoi qu'il en soit, Saint Louis est aujourd'hui une ville de 320 000 habitants (agglomération de 2,5 millions d'habitants), ce qui en fait la ville la plus peuplée de la vallée du Mississippi. Saint Louis a dû connaître son heure de gloire au début du 20ème siècle. D'après le recensement de 1900, Saint-Louis est la quatrième ville la plus peuplée des états-Unis. A l'époque, grand centre industriel (Ralston-Purina, Anheuser-Busch, International Shoe et Brown Shoe Company), la ville organisa les jeux olympiques d'été en 1904 (les 3ème de l'ère moderne). Saint Louis a accueilli l'exposition universelle de 1904 (Louisiana Purchase Exposition / St. Louis World's Fair) dans le Forest Park, à l'ouest du downtown, dont il ne reste qu'un seul pavillon.
Durant la deuxième partie du 20ème siècle, la ville a connu un déclin important et régulier lié à la désindustrialisation. Durant cette période, la population de la ville a diminué de moitié.
downtown D'après le recensement de 2010, Saint-Louis n'est plus que la 58ème ville la plus peuplée des états-Unis ce qui implique qu'il y a de l'espace, peu de problèmes de circulation et de stationnement. Depuis 2000, d'énormes efforts ont été réalisés pour revitaliser Saint Louis (restauration de batiments historiques comme le Fox theater, rénovations de quartiers comme Soulard, création de parcs comme le city garden et de nombreux musées, organisation de festivals en tous genres, destruction des bâtiments insalubres, construction d'un nouveau pont sur le Mississippi etc...). En particulier, le centre-ville de Saint-Louis a connu une renaissance spectaculaire. Lofts et appartements ont été aménagés dans les anciens entrepôts les bâtiments industriels, des dizaines de nouvelles entreprises ont ouvert, et la population augmente de nouveau.
Si Saint Louis n'est pas encore considérée comme une ville touristique (au moins vu de France) et qu'elle est toujours considérée comme dangereuse, la ville a su rebondir, elle est devenue vraiment interessante à visiter. Elle pourrait même devenir prochainement un haut lieu du tourisme aux USA car elle possède de nombreuses richesses à découvrir. Les travaux réalisés en 2014 pour relier la gateway arch et son parc au centre ville (un espace vert va couvrir l'autoroute) ne fera qu'accélérer le mouvement.




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